Blanche De Namur

Van brouwerij naar bierhandel en dan terug brouwer: voor Jef Keersmaekers (77) is de cirkel op het einde van zijn carrière (?) rond. Sedert de verwerving van het volledige aandelenpakket van Brasserie du Bocq mag hij zich terug officieel brouwer noemen, en men trekt zelfs aan zijn jas om terug in Brussel mee te vergaderen met zijn collega's.

Maar zonder brouwer geweest te zijn, heeft Jef al meer dan zijn stempel gedrukt op het bierlandschap. Als distributeur met meer dan 1000 cafés natuurlijk, maar ook als vader van het Corsendonk-bier. Iedereen kent wel het verhaal hoe dat bier ontstond, dankzij een Amerikaanse lifter. Maar Jef ruikt als geen ander de biertrends, en toen de abdijbieren eind de jaren tachtig doorbraken stond hij al lang klaar met zijn Corsendonk Pater en Agnus. Die liet hij eerst brouwen bij Van Steenberge (Pater) en du Bocq (Agnus), maar sedert geruime tijd brouwt du Bocq alles, en ook zijn Tempelier, Blanche d’Ardennes…

Zo leer je wel je brouwers kennen, en tien jaar geleden kreeg hij de kans om een klein pakket aandelen te verwerven, met wel een aankoopoptie op de rest de dag dat die vrijkwamen.

Met het vertrek van CEO Francis De Raedt en de laatste Belot-aandeelhouders deed deze kans zich voor en Jef en zijn familie kochten de totale aandelen in. Hij benoemde een nieuwe CEO uit het eigen huis, Dimitri Delcourt (46) een financiële en IT-man die al twintig jaar voor du Bocq werkt. Net zoals Olivier Degehet (commercieel directeur) Xavier Lierneux (brouwmeester) en Bernard Lambert (quality manager) Samen vormen zij het dreamteam van de brouwerij, zodat Jef gerust de dagelijkse gang van zaken aan hen kan overlaten vanuit Turnhout.

Kwaliteitsnormen

CEO Dimitri wil nog eens benadrukken hoe hier de kwaliteitsnormen gehanteerd worden. Vorige week kreeg hij nog controle, voor het statuut van FSSC 22000, dat hij moeiteloos behaalde. Alles staat hier in functie van de kwaliteit, dat bewijzen trouwens de talrijke medailles. Wat zijn zijn uitdagingen voor morgen? “Verder inspelen op onze grote merken” weet hij. Dat zal vooral via export en Vlaanderen moeten lopen, de Waal drinkt vooral ABInbev (Jupiler en Leffe) en een plaatselijke trappist, lokale craft brouwers duiken ook meer en meer op, maar daar gaan er zeker van verdwijnen, ze hebben het moeilijk om constante kwaliteit te leveren. En ze moeten hun bier ook kwijtgeraken!

En de Jef, hij ploegde voort

Op de weg naar en van Purnode zat Jef Keersmaekers bij mij in de auto. Hij praatte honderduit over zijn carrière, daar zit nog wel eens een “Helden van het bier” aflevering in. Hij is blij dat de cirkel rond is. Dat hij terug een echte brouwer is, en aan zijn zonen Stefaan (verkoop) en Michel (logistiek en drinkcenters) een heuse brouwerij kan achterlaten die gezond is en goed bier maakt. Zijn distributiebedrijf is weer 7% gestegen dit jaar, en hij mijmert over de strategie die zijn grootvader hem steeds inlepelde “ zorg altijd dat ge de baas in uw cafés blijft! Blijf onafhankelijk en investeer zelf!” Dat cafépark ligt er nu, en zorgt ervoor dat de eigen bieren weer verzekerde afzet zullen hebben.

Jef, die sedert 2000 ook Pilsner Urquell importeert en verdeelt, kondigt weer nieuwe cafés met dit bier aan. Hij heeft het bierhart op de juiste plaats, je proeft en voelt de passie bij hem voor zijn vak. Om halfzeven zet ik hem af op zijn kantoor, hij gaat nog snel een café overlaten. Op z'n 77ste… zo maken ze ze niet meer.

Blanche de Namur

We spreken af in het pas vernieuwde kantoor van de brouwerij (prachtig gedaan, heel modern) en maken kennis met CEO Dimitri. Olivier komt erbij zitten. Ze hebben het goed gedaan de laatste tien jaar: in 2006 nog 50.000 hl, vandaag, tien jaar later zitten ze aan een produktie van bijna 110.000 hl en dit alles dankzij de onverdroten inzet van de vroegere CEO Francis Deraedt. De limieten van de brouwerijinstallaties worden stilaan bereikt, dat zien we als we na het gesprek een kleine rondgang doen. Maar daar wordt aan gewerkt! Gisttanks staan er al voldoende, nu moet nog een nieuwe afvulinstallatie haar plaats vinden. De lokale overheden werken mee, want zowat de meeste mensen die hier werken (47) komen uit de regio. En ze zijn maar wat gelukkig met de overname door Jef Keersmaekers, die hier als een pater familias werd onthaald, zeker toen hij het personeel toesprak met de afsluitende woorden “ Je ne veux qu’une chose: que les gens soient heureux ici!”. De brouwerij was vroeger vooral een “loonbrouwerij”, dwz ze brouwde het grootste deel van haar omzet voor derden, denk maar aan Corsendonk, Van Uxeem met Queu de Charrue, Super de Fagnes en een aantal distributiemerken. Ooit liet ik er voor Carrefour nog “Pére Abbé” brouwen. Nu haalt ze 60% van de omzet (ongeveer 13 miljoen euro) uit eigen merken, met op kop Corsendonk en Blanche de Namur. In alle witbier-tastings en competities waar ook ter wereld komt dit bier er altijd als beste uit, onlangs nog in de Brussels Beer Challenge.

Tijdens ons gesprek herproeven we er eentje, very lemony indeed. Maar het bier krijgt een nieuwe verpakking: Olivier haalt de nieuwe flessen erbij, en het moet gezegd: heel fris met behoud van de lichtblauwe witbierenkleur maar verfijnd en elegant, en een kroontje op het etiket verwijst naar het verhaal van de Koningin van Zweden, die een tijdje in Namen heeft geresideerd en waaraan het bier zijn naam ontleent.

Blanche de Namur is populair in die landen waar witbier geliefd is, denk maar aan Azië. Bij ons wordt daar niet zoveel meer van verkocht, witbier is hier al lang op de terugweg. Bovendien zit de distributie in ons land meer dan dichtgetimmerd, daar gaat nu ook verandering in komen want de cafés van Jef in Vlaanderen staan nu met de deuren wagenwijd open.

Bron: Bierpassie magazine

Blijf op de hoogte

Blijf als eerste op de hoogte van onze promoties, degustaties, tastings, Dag van de Klant acties, eindejaarsbuitenkansen…